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Durante el siglo XVI los españoles fundaron por lo menos unas 40 ciudades en el actual territorio argentino, empezando por Sancti Spiritu, fundada por Gaboto en 1527, a orillas del río Paraná. Pero la mayoría de esas ciudades no duraron mucho, pues tuvieron que ser abandonadas, ya sea a causa de desastres naturales (inundaciones, tormentas, etc.) o a causa de los ataques de los indígenas (la misma Sancti Spiritu tuvo una vida efímera, pues a los dos años de haber sido fundada los indígenas la atacaron e incendiaron, poniendo en fuga a los pocos sobrevivientes.).
 
Santiago del Estero, en cambio, sorteó todo tipo de vicisitudes y logró llegar hasta la actualidad como la ciudad más antigua del país. Los historiadores, sin embargo, discrepan sobre la fecha exacta de su fundación, mientras que algunos consideran que fue fundada en 1550, otros creen que la fecha real de su fundación fue 1553. Pero sea cual sea la fecha exacta, 1550 ó 1553, ninguna otra ciudad argentina la supera en antigüedad.
 
Fundación
Artículo principal: Fundación de la ciudad de Santiago del Estero
 
La ciudad fue fundada el 24 de junio de 1550 por Juan Núñez de Prado, proveniente del Perú, con el nombre de El Barco, en honor a su ciudad natal en España, El Barco de Ávila. Núñez de Prado se vio obligado a trasladar la ciudad al año siguiente, en 1551, y luego, tuvo que trasladarla de nuevo en 1552. Los habitantes de esta tercera ciudad de El Barco fueron conminados por Francisco de Aguirre, proveniente de Chile, a mudarse a una nueva ubicación y, junto con colonos que él mismo traía de Chile, fundó una cuarta ciudad, pero con otro nombre: Santiago (por el Apóstol Santiago) del Estero (por hallarse junto a una laguna cercana al río Dulce) el 23 de diciembre de 1553.
 
Con Núñez de Prado, además de españoles, llegaron numerosos indios yanaconas, de habla quechua, lengua que dio origen al actual quichua santiagueño, ampliamente difundido en la provincia.
 
Madre de ciudades
Desde Santiago del Estero, los españoles lanzaron expediciones que fundaron, sucesivamente, las ciudades de San Miguel de Tucumán (1565), Córdoba (1573), Salta (1582), La Rioja (1591), San Salvador de Jujuy (1593) y Catamarca (1683, para la cual cedió su jurisdicción sobre las sierras de Alto Ancasti). Es por ello que a Santiago a menudo se la llama «madre de ciudades».
 
La ciudad y su zona de influencia formaron parte del Virreinato del Perú hasta 1776, fecha en que la corona española creó el Virreinato del Río de la Plata, quedando incluida en la Intendencia de Salta del Tucumán.
 
Historia posterior
Producida la Revolución de Mayo (1810), Santiago adhirió entusiasta a la causa emancipadora.
 
En 1817 la ciudad fue sacudida por un violento terremoto que causó graves daños, entre ellos, la destrucción de la catedral, que no pudo ser totalmente reconstruida sino hasta varias décadas más tarde.
 
Formó parte de la efímera República de Tucumán hasta el 27 de abril de 1820, cuando al proclamarse la autonomía provincial, se convirtió en capital de la nueva provincia de Santiago del Estero.
 
En 1884 el Ferrocarril Central Argentino, de capitales británicos, impulsado por intereses de la misma nacionalidad en explotar la abundante madera de quebracho de la provincia, llegó a Santiago del Estero.
 
A comienzos del siglo XX la ciudad ya tenía delimitado el centro por cuatro avenidas: Rivadavia, Alsina, Roca y Moreno y nomencladas numerosas calles: Sarmiento, Avellaneda, Urquiza, Juárez Celman entre otras. El Mercado Armonía situado como en la actualidad, era el centro de los productos de fincas y chacras. Se habían creado las plazas Belgrano, Independencia, Gral. Roca (hoy Lugones), Absalón Rojas (hoy San Martín) y San Martín (hoy Absalón Rojas).
 
Se trasladó el cementerio a su actual emplazamiento y ya funcionaban las escuelas Zorrilla, Laprida, Sarmiento y Belgrano. Se inauguró el Hospital de la Caridad (después Mixto, hoy Diego Alcorta) y comenzó el alumbrado público.
 
A comienzos del siglo XX se produjo una epidemia de paludismo a causa del estancamiento de las aguas de un brazo muerto del río Dulce, donde proliferaban los mosquitos. Por iniciativa del doctor Antenor Álvarez se procedió al rellenado y posterior plantación de 1000 eucaliptus para absorber la humedad del suelo. Mil niños de escuelas primarias participaron de la plantación, y es así como nació el Parque Aguirre.
 
Según Decreto del 8 de enero de 1904 el gobernador de la provincia Pedro Barraza designó Intendente Municipal a Andrés Figueroa y la Municipalidad de la Capital comenzó así su gobierno en forma independiente el 1 de abril de 1904.
 
Ese mismo año se inauguró el servicio de agua corriente, en 1907 el Matadero Municipal (hoy Mercado de Abasto), en 1908 el Colegio Nacional, en 1910 el teatro Veinticinco de Mayo, en 1911 la Avenida Costanera (ampliada luego en 1917), en 1914 se ejecutó el primer trabajo de desagüe pluvial alrededor de la plaza Libertad, en 1916 se inauguró la Escuela del Centenario y se procedió a la pavimentación de las calles principales utilizando adoquines.
 
En 1926 terminó la construcción del Puente Carretero, que en su momento fue uno de los más largos de Sudamérica y comunicaba a la ciudad con La Banda. Fue donado por el gobierno alemán como un acto de reparación hacia la República Argentina por el hundimiento de dos barcos durante la Primera Guerra Mundial.
 
En la década de 1930 se culminó la Avenida Costanera y se remozó el Mercado Armonía. En la de 1940 el centro urbano se expandió hacia el norte, surgieron los Paseos España y Alvear, se densificó las zonas del Mercado de Abasto, Estación del Ferrocarril Mitre y Regimiento. En 1945 comienza a percibirse un ordenamiento urbano: se construyeron nuevos barrios en la periferia y el servicio urbano de transporte comenzó a comunicarlos entre sí.
 
La construcción en 1950 de la cercana represa de Los Quiroga sobre el río Dulce solucionó los problemas de escasez de agua e impulsó la agricultura, sobre todo algodón y olivo.
 
En 1951 comenzó el tendido de la red de gas domiciliario en el sector céntrico de la ciudad. En 1952 se inauguró la actual Casa de Gobierno de la Provincia, y en 1953 se estableció la primera casa de altos estudios de la ciudad, el Instituto Superior del Profesorado.
 
En 1957 se levantó el primer edificio en altura: el Tab-y-Cast, construido donde antes se erigía la Casa del gobernador Manuel Taboada. Hacia 1959 el gobernador Eduardo Miguel inauguró el barrio 8 de abril.
 
En la década de 1960 la ciudad ya estaba consolidada. Comenzaron a construirse edificios de departamentos, se instaló Canal 7, primera emisora televisiva del norte del país, se fundó la Universidad Católica de Santiago del Estero y se construyó el barrio de Tala Pozo, hoy Almirante Brown, destinado a albergar migrantes rurales.
 
En la década de 1970 se taló la alameda de la avenida Belgrano, se entubó la acequia real, se suprimieron las platabandas de lapachos de las avenidas Pedro León Gallo y Sáenz Peña para ensancharlas, se forestó la ribera del río Dulce y se instalaron los monumentos a Francisco de Aguirre y el Cristo Redentor. Se instalaron también los primeros semáforos, se construyó el nuevo puente de vinculación con La Banda, se cambió de denominación a los antiguos barrios (por ejemplo Chumillo por Reconquista e Independencia, Tala Pozo por Almirante Brown, Las Cejas por Don Bosco), se cubrió el empedrado del centro de la ciudad por una capa asfáltica y se creó la Universidad Nacional de Santiago del Estero. También se ampliaron los barrios Jorge Newbery y Belgrano, aparecieron los barrios Tradición, Primera Junta y Cabildo y en 1976 la Ciudad Satélite, como se llamaba al barrio Autonomía.
 
En la década de 1980 se incrementaron los servicios de la ciudad, se accede a la luz, gas, agua potable y asfalto en los barrios. Se remodelan las plazas y la zona comercial se transforma en un área peatonal que cambia el centro de Santiago del Estero.
 
En 1993 la ciudad saltó a los titulares de la prensa internacional cuando estallaron disturbios en los alrededores de la residencia del gobernador. Lo que empezó como una protesta de trabajadores estatales a los que no se les había pagado en tres meses, pronto se convirtió en grandes manifestaciones de hasta 4000 personas, que quemaron autos, destruyeron oficinas gubernamentales y hasta invadieron las casas de importantes políticos.

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